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Final de montaje en 122nd US Amateur

122a final amateur de EE. UU.

Club de campo de Ridgewood. (Copyright USGA/Fred Vuich)

PARAMUS, Nueva Jersey. Una de las dimensiones más difíciles en el golf de campeonato es ser etiquetado como «favorito» y luego tener que jugar a la altura de las expectativas que ello conlleva.

Esta 122ª edición del Campeonato Amateur de EE. UU. tuvo a 18 de los 20 mejores jugadores del mundo compitiendo con Ridgewood CC y Arcola CC como coanfitriones del evento.

122a final amateur de EE. UU.

La imprevisibilidad de los partidos hizo que varios jugadores clave se marcharan desde el principio. El sembrado número uno después de 36 hoyos de juego por golpes, Luke Gutschewski, perdió en hoyos adicionales; lo mismo le sucedió al campeón de golf de la NCAA, Gordon Sargent, quien también perdió en hoyos adicionales.

El sembrado número cinco Michael Thorbjornsen, el Campeón Juvenil de EE. UU. 2018, también perdió en la primera ronda.

El mismo destino bien podría haberle sucedido a Sam Bennett, clasificado como el jugador número 3 en el World Amateur Golf Ranking®/WAGR®, el quinto año de último año en Texas A&M usó esa decisión cerrada a su favor en partidos posteriores. En el campeonato, Bennett eventualmente superaría a los jugadores 13, 27, 10, 9 y 8 en el WAGR. En junio pasado, Bennett jugó 72 hoyos en el US Open en The Country Club, empatado en el puesto 49.

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Sam Bennett sostiene el trofeo Havemeyer. (John Mummert/USGA)

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El jugador de 22 años sobrevivió a un partido de semifinales contra Dylan Menante: hizo un birdie en el par 5 del 17 después de que su golpe de salida casi choca contra un árbol. Bennett luego jugaría el 18 sin problemas con un par hermético, produciendo una victoria de 1-up.

Ese partido proporcionó un claro impulso y lo usó durante todo el resto del evento, capturando el ilustre Trofeo Havemeyer con un margen de victoria de 1 arriba sobre un Ben Carr que carga con fuerza en el partido final.

Bennett jugó sólidamente en la mañana 18, formando un margen de 3-up. Esa brecha se ampliaría a 5 arriba a principios de los segundos 18, pero el motor de Carr comenzó a acelerarse con birdies de 60 pies en los hoyos 6 y 7 respectivamente a través de un putt y un chip, lo que llevó el partido a un enfoque diferente.

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La clave para el nativo de Columbus, GA, era mantener ese impulso en el futuro. Bennett nunca se inmutó, tomando una ventaja de 3-up con seis hoyos por jugar, cortesía de un putt para par de 3 pies de Carr que falló.

En el par 5 del hoyo 13, el hoyo 31 del partido, Carr desperdició una gran oportunidad cuando el segundo tiro de Bennett salió fuera de los límites. Inexplicablemente, Carr haría lo mismo y ambos jugadores empatarían el hoyo.

Todavía luchando para mantener las cosas en marcha: Carr embocó un difícil par de siete pies en el traicionero green del 14 y su tenacidad valió la pena cuando Bennett hizo tres putts, fallando desde 2 1/2 pies por par.

Con el margen reducido a dos, el 15 par 3 resultó ser crítico. Carr jugó su approach en el hoyo de 161 yardas a 14 pies. Después de que Bennett hizo dos putts para el par, Georgia Southern tuvo una oportunidad de oro para reducir el margen a un hoyo. Él falló.

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Ben Carr. (Grant Halverson/USGA)

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Ambos jugadores hicieron un par en el par 416 y cuando llegaron al penúltimo hoyo, Bennett estaba dormido, subió tantos hoyos como quedaban en el juego reglamentario.

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En el par 5 17, Carr jugó un golpe de salida audaz por el lado izquierdo e intentó llegar al hoyo en dos tiros. Su segundo fue arrastrado a uno de los búnkeres frontales. Después Bennett jugó su tercer tiro a 12 pies. Carr escapó con éxito del búnker dejándose a sí mismo a 15 pies. Para que el partido se dirigiera al 18, Carr tendría que embocar su putt y Bennett tendría que fallar. Ambos sucedieron.

Con la multitud de 2.000 zumbando, fue Carr quien tuvo el honor en el golpe de salida. Lo empujó ligeramente a la derecha entre los árboles imponentes en el hoyo 18 derecho de pata de perro de 461 yardas. Bennett, tal como lo había hecho en su victoria en semifinales contra Menante, jugó el hoyo sin problemas. Dividiendo la calle y su enfoque de hierro 8 desde aproximadamente 175 yardas encontrando el lado izquierdo del green. Con Bennett a no más de 15 pies del hoyo, Carr necesitaba encontrar el green. Su golpe pegado rebotó ligeramente sobre la parte trasera izquierda del green. Necesitando contribuir para tener alguna esperanza de extender el partido, su tiro se quedó a 12 pies de distancia. El intento de birdie de Bennett casi falla y el partido terminó con ambos jugadores abrazándose.

“Empecé a escalar de nuevo en el partido el segundo 18”, dijo Carr, de Columbus, Georgia. “Estaba jugando sólidamente y pude sacarle un par de hoyos. Pero incluso cuando parecía que eventualmente podríamos entrar en agujeros adicionales, él (Bennett) parecía tan tranquilo”.

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Si bien los jugadores provienen de diferentes partes del país, compartieron un vínculo el domingo: cada uno perdió a su padre en los últimos tres años; Carr perdió a su padre, David, en 2019, y el padre de Bennett, Mark, murió en 2021. Lo último que Mark le escribió a su hijo fue «No esperes para hacer algo», una frase que Sam se tatuó en el brazo izquierdo. Varias veces en la recta final, miró ese tatuaje en busca de inspiración.

Sus comentarios después del partido resumieron los asuntos de manera sucinta:

“Significa todo”, dijo Bennett, quien tenía al entrenador de Texas A&M, Brian Kortan, en su bolso. «Es un sueño hecho realidad. Ni siquiera se siente real mirar a todas estas personas en el hoyo 18 en Ridgewood. Ni siquiera sé lo que estoy diciendo en este momento. Pero significa mucho sostener ese trofeo. Estoy seguro de que esta noche echaré un vistazo a todos los nombres, pero sé que el nombre de Tiger Woods aparece tres veces, y para poner mi nombre junto a él, sé que es algo muy especial”.

El juego de partidos es muy impredecible: las mareas pueden cambiar rápidamente, el impulso puede evaporarse y aparecer.

Club de Campo Arcola. (Kathryn Riley/USGA)

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Bennett seguirá siendo amateur al menos hasta los campeonatos de la NCAA de 2023. Después de eso, le espera el camino hacia el golf profesional. Es probable que Carr siga la misma dirección hacia el golf profesional.

Bennett admitió que después de una larga semana de golf amateur al más alto nivel, demostró habilidad y bendiciones desde arriba.

“Creo que los dioses del golf estaban conmigo”, dijo Bennett.

Ciertamente lo eran.

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Probabilidades y extremos

Desde 1979, la USGA ha seguido el mismo formato para el principal campeonato de golf amateur. Eso ha significado 36 hoyos de calificación en el sitio para todo el campo, incluido el campeón defensor si el jugador ha optado por seguir siendo un aficionado. El campo de más de 300 se reduce luego a 64 para el juego de partidos con seis partidos a continuación, que culmina con un partido final programado de 36 hoyos.

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El problema principal con ese formato es que puede significar que los favoritos previos al evento se dejan a los caprichos de los partidos en las primeras rondas y esto puede disminuir el impacto que estos jugadores tienen en el evento.

El evento en Ridgewood vio a varios jugadores clave eliminados en la primera ronda y casi reclama al ganador Bennett, ya que necesitó 19 hoyos para avanzar más allá de su primer partido.

Le correspondería a la USGA seguir el formato utilizado por la Western Golf Association (WGA) para su campeonato de aficionados. Ese evento prevé un torneo in situ de 72 hoyos para todo el campo y luego reduce los que se dirigen a match play para 16.

Los finalistas Sam Bennett, a la izquierda, y Ben Carr posan con el trofeo Havemeyer antes de comenzar el partido final. (Grant Halverson/USGA)

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Ajustar el formato existente aún permitiría jugar 36 hoyos por todo el campo de más de 300 jugadores con un corte implementado en los 72 mejores o incluso en los 100 jugadores. Los restantes jugarían 36 hoyos adicionales en el juego por golpes con otro corte después de la tercera ronda. Ese número podría reducirse a 50 o 60 jugadores luchando en la ronda final de juego por golpes para asegurar una de las 16 plazas de juego disponibles.

Expandir el papel del juego por golpes traería a la vanguardia el conjunto de habilidades de los jugadores más exitosos en el campo.

Recalibrar el formato sería una mejor exhibición del talento que los mejores jugadores han mostrado durante el período previo a un Campeonato Amateur de EE. UU.

El juego de partidos sigue siendo la manera óptima de finalizar las cosas una vez que el campo llega a los «dulces 16» y no hay duda de que las sorpresas pueden ocurrir y aún ocurrirán. Sin embargo, como ha demostrado la WGA con su campeonato amateur insignia, tener un evento de juego por golpes de 72 hoyos antes de que eso suceda probablemente aumentaría la probabilidad de que los jugadores que alcanzan el formato de juego por hoyos sean examinados minuciosamente al ingresar a la parte del juego por hoyos.

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El clima para el campeonato fue excepcional: la única plaga se produjo durante las semifinales que se jugaron el sábado. El problema principal que pudo haber impactado negativamente el evento fue el inicio tardío de los dos partidos.

El plan era que esos dos partidos comenzaran a las 2:10 y 2:20 p. m. respectivamente. Desafortunadamente, una lluvia persistente cayó sobre Paramus y los partidos fueron pospuestos. El reinicio no sucedió hasta las 3:40 p.m. Este nuevo tiempo colocó a los partidos en una posición difícil para terminar antes de que la luz del sol desapareciera.

El partido Bennett / Menante se extendió por completo y apenas concluyó antes del anochecer. Afortunadamente, el partido Carr / Hitchner concluyó unos hoyos antes.

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Obtener los partidos «en vivo» en Golf Channel fue la razón principal, pero la esencia del campeonato podría haberse alterado si alguno de los dos partidos tuviera que posponerse para el día siguiente, cuando ya se habían planeado 36 hoyos. Esto podría haber significado que los dos últimos jugadores tuvieran que jugar un número extraordinario de hoyos en el último día.

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Lo interesante es que el juego de cuartos de final concluyó aproximadamente a las 2-3 p.m. el viernes. No había necesidad de celebrar las semifinales tan tarde el sábado cuando hubiera estado disponible jugar antes, de 10 a 11 a.m. Sí, la naturaleza “en vivo” de los partidos podría haberse convertido en un problema para el calendario de eventos de Golf Channel ese día, pero una grabación aún habría funcionado sin traer a colación lo que realmente sucedió.

El golf amateur nunca obtendrá altos índices de audiencia en televisión, especialmente cuando se enfrenta cara a cara con un evento de desempate de la Copa FedEx: el Campeonato BMW se estaba jugando en Wilmington la misma semana.

Las organizaciones deportivas de todo tipo están ansiosas por asegurar la participación de la televisión y la programación puede resultar una situación difícil en todos los frentes. Pero la esencia del campeonato no debe verse comprometida y, lo que es más importante, los jugadores involucrados no deben moverse como piezas de un tablero de ajedrez dado el arduo trabajo demostrado para llegar a una posición a la que quizás nunca puedan volver en su carrera de golf.

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Durante la ceremonia de premiación ocurrió un claro paso en falso al no destacar la participación de Arcola Country Club. El club fue coanfitrión de la clasificación de juego por golpes en el lugar de 36 hoyos y fue la primera exposición nacional destacada para el club. Las reacciones fueron abrumadoramente positivas por parte de jugadores y oficiales.

¿Qué tan fuerte jugó Arcola? El promedio de golpes para las dos rondas jugadas fue de 75.247. Un posible papel de anfitrión futuro para otros eventos nacionales ahora está en la pantalla del radar: el club alberga el prestigioso MGA Open 2023.

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J. Stuart “Stu” Francis — Presidente de la USGA (Cortesía de la USGA)

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J. Stuart “Stu” Francis, presidente de la USGA, entregó a Sam Bennett el Trofeo Havemeyer y su intersección con Ridgewood CC se remonta a 1974, cuando competía en el US Amateur en ese entonces.

Curiosamente, el miembro de Ridgewood, David Repetto, que fue caddie en el US Amateur de 1974, se propuso volver a ponerse en contacto con todos los competidores que jugaron en ese evento. Eventualmente localizó a 175 de los 200 jugadores. Se llevó a cabo un almuerzo durante el campeonato y aproximadamente 50 personas acudieron a Ridgewood para conmemorar su participación.

Al almuerzo asistió el campeón amateur de 1974, Jerry Pate, quien reclamaría el título del US Open de 1976 dos años después. Pasado y presente intersectando juntos.

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¿Qué recibe el campeón?

Una medalla de oro
Custodia del Trofeo Havemeyer por un año
Exenciones en los próximos 10 campeonatos amateur de EE. UU.
Exención en los EE. UU. 2023. Campeonato Abierto en Los Ángeles Country Club
Exención para el Open Championship de 2023 en el Royal Liverpool (debe ser amateur)

Probable invitación al Torneo de Maestros de 2023 (debe ser un aficionado)

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EE.UU. del año que viene, ¿aficionado?

El evento se dirige hacia el oeste a Cherry Hills CC, Cherry Hills Village, CO, en las afueras de Denver (del 14 al 20 de agosto). Cherry Hills ha sido sede de tres US Open, dos PGA Championships y varios otros eventos de la USGA, incluido el US Amateur en 1990 y 2012.

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